Vietnam, Saigon, Ho Chi Minh, Halong Bay, Hanoi, Da Lat, Phong Nha, Hoi An, Reizen, Reis, Vakantie, budget, tips, Hang En, Cave, Grot, Trekking, Oxalis, natuur

Ga je naar Vietnam of ben je in Vietnam en wil je iets ‘off the beaten track’ ondernemen? Een bijna buitenaardse ervaring opdoen? Boek dan een tweedaagse cave expedition met Oxalis naar de Hang En Cave. Je moet er wel €260,- voor over hebben, maar het is het geld dubbel en dwars waard.


In het kort

Een elf kilometer lange trekking door een adembenemend mooie vallei in het Phong Nha National Park. Tijdens deze flinke wandeltocht steek je diverse keren de rivier over die uiteindelijk naar de grot leidt, terwijl er ondertussen honderden vlinders om je heen fladderen. Na bijna vier uur wandelen, kom je uit bij één van de drie ingangen van de Hang En Cave. De grot is miljoenen jaren oud, heeft de afmeting van 120 meter hoog en 110 meter breed en is zelfs voorzien van een eigen strand met meer, waar uiteraard in gezwommen moet worden. ‘s Avonds worden de hongerige magen gevuld met een verrassend uitgebreide en lekkere Vietnamese maaltijd, vergezeld door een aantal glazen rijstwijn. Moe en voldaan duik je aan het eind van de lange en intensieve dag je eigen tentje in. Terwijl de volle maan op magische wijze de grot in schijnt doezel je in slaap.

Vietnam, Saigon, Ho Chi Minh, Halong Bay, Hanoi, Da Lat, Phong Nha, Hoi An, Reizen, Reis, Vakantie, budget, tips, Hang En, Cave, Grot, Trekking, Oxalis, natuur

Hierbij een uitgebreide beschrijving van deze waanzinnige ervaring. In eerste instantie had ik totaal geen zin in de hele onderneming, want ik ben als de dood voor bloedzuigers en ik vond het ook behoorlijk prijzig. Uiteindelijk ben ik blij dat ik mij heb laten overhalen, want het bleek het hoogtepunt van onze reis door Vietnam.


Dag I Hang En Cave Expedition (Oxalis) | Phong Nha National Park Vietnam

Briefing 

Om 08:30 uur worden we opgepikt bij ons hostel door een zeer nette bus die ons naar het ‘kantoor’ van Oxalis brengt. Hier krijgen we een uitgebreide briefing over de tocht en ontmoeten we de overige (veertien) mede trekkers. Het maximum aantal deelnemers voor de Hang En Trekking is zestien personen. Na onszelf Cambodjaanse legerschoenen te hebben aangemeten (welke je te leen krijgt als je niet over geschikte trekking schoenen beschikt) springen we fris en fruitig, met een vleugje deo en naar kokosnoot ruikende haren de bus weer in en vertrekken naar het Phong Nha National Park. Het ritje duurt een uur en is adembenemend. We slingeren over een bergweggetje, omgeven door hoge kalksteengebergtes, met op de flanken dichtbegroeide jungle/oerwoud in verschillende tinten groen. De natuur is een mix van Avatar, Lord of the Rings en Jurassic Park.

Pfff, warm

Aangekomen bij het startpunt van onze wandeltocht is het echt al bloedheet. Het feit dat we gekleed zijn in een broek met lange pijpen en een shirt met lange mouwen zorgt ervoor dat we al snel ons frisse geurtje kwijt zijn. Maar boy wat ben ik blij met m’n pijpen en m’n mouwen; De steekvliegen zoemen om je oren, de zon is genadeloos en langs de route groeit veel Poison Ivy (Gifsumak). Om nog lekker verder op te warmen starten we met een afdaling van 1.7 km en 500 hoogtemeters door dichtbegroeide jungle, uiteraard in moordend tempo. Drijfnat van het zweet komen we beneden aan. Hier lunchen we met verse Vietnamese springrolls en Bahn Mi. Omdat het hier wemelt van de steekvliegen werk ik mijn Bahn Mi met één hand, al ijsberend naar binnen. De vrije hand gebruik ik om de vliegen van me af te meppen.

De crew

Naast de deelnemers is er een Oxalis crew van tien man die bestaat uit twee tour guides die uitstekend Engels spreken, 2 dragers (porters) die maximaal 3 kg spullen per ‘expeditielid’ meesjouwen. Enorm prettig want hierdoor waren onze daypacks aanzienlijk minder zwaar. Deze ‘porters’ lopen overigens op plastic slippers van hun schoonmoeder met 45 km per uur de berg op en af + 25 kg op hun rug (…). Daarnaast gaan er nog een paar koks mee, 1 ranger van het National Park en nog twee ‘body guards’. Deze bodyguards bewaken onze spullen in de grot en de spullen van Oxalis als er geen mensen in Hang En zijn. Ofwel, die gasten zitten soms vijf dagen achter elkaar in een enorme grot, zich een ongeluk te vervelen. Er is daar vanzelfsprekend geen elektriciteit, geen stromend water en al helemaal geen mobiel bereik. De dagbesteding bestaat uit zwaluwen tellen en vleermuis poep ontwijken, beeld ik me zo in.

Vietnam, Saigon, Ho Chi Minh, Halong Bay, Hanoi, Da Lat, Phong Nha, Hoi An, Reizen, Reis, Vakantie, budget, tips, Hang En, Cave, Grot, Trekking, Oxalis, natuur

Nog meer wandelen

Na de lunch trekken we verder door het prachtige landschap en komen we langs een dorp met 37 inwoners. Deze 37 mensen behoren tot één van de 54 ethnic minority groups in Vietnam. Er valt echt geen drol te beleven hier midden in de jungle (ze hebben overigens wel bier) en de overheid plus het National Park zien hen dan ook het liefst vertrekken omdat ze het park om zeep helpen. Echter, ethnic minority groups hanteren hun eigen regels waardoor de overheid niets kan beginnen. Als maatregel hier tegen wordt hen gratis rijst en educatie aangeboden zodat ze zo min mogelijk het park aantasten.

Groots entree

We vervolgen onze reis en ik loop echt met open mond rond. We zien prachtige groepen vlinders in enorme aantallen. We waden door het éne na het andere heldere watertje. De koeien die we onder weg tegen komen kan ik gewoon aaien omdat ze niet bang voor je zijn. En uiteraard die 50 tinten groen. Het is echt paradijselijk. En ja hoor, daar is die dan: Hang En. Alvorens we naar binnen gaan, trekken we onze handschoenen aan, zetten onze helm op en de Petzl op standje zoeklicht. Nog voor we bij het uitkijk punt diep in de grot aankomen ben ik al onder de indruk. Het is zo weids, zo groots. Niet te omschrijven.

En dan, na de klim naar boven is het moment daar en kan ik alleen maar zwijgen en vol ontzag kijken naar deze gigantische, door water uitgesleten, 1.8 miljoen jaar oude grot. Het is onbeschrijflijk hoe groot, hoe mooi, hoe buitenaards en uniek dit wonder van de natuur is.

Vietnam, Saigon, Ho Chi Minh, Halong Bay, Hanoi, Da Lat, Phong Nha, Hoi An, Reizen, Reis, Vakantie, budget, tips, Hang En, Cave, Grot, Trekking, Oxalis, natuur

Zwemmen in de grot

Na de afdaling zwemmen we met de hele groep in het relatief warme water ter ‘afkoeling’. Het is niet heel fris water maar het interesseert ons niet. Hoe vaak kun je nou zwemmen in een grot? Een grot met een eigen meer en strand? Ondertussen zwermen er duizenden zwaluwen boven onze hoofden, die echt overal schijten (dat zal de geur van het water ook wel zijn).

Tentje, dekentje, matje

Elk geluid wat je maakt, hoe klein ook, wordt weerkaatst door de enorme rotswanden; Een lach, het dichtklappen van de ‘wc’ deur, zwaluwpoep dat valt op de tent. Eenmaal liggend in ons tentje kijken we naar de uitgang, die zich aan de top van een ongeveer 60 meter hoge rotspartij bevindt. ’s Avonds is dit prachtig: het is volle maan en de grot wordt hierdoor magisch verlicht.  Het tentje waar we in slapen is overigens wel een dingetje. Het matrasje heeft veel weg van het isolatiemateriaal voor onder je laminaatvloer (dat zilveren folie ding), het vierkante geval wat voor kussen moet doorgaan ruikt naar de binnenkant van een gebruikte bokshandschoen, en de slaapzak zou zelfs na 5x wassen nog naar een bejaardentehuis ruiken. Ofwel, neem een eigen lakentje mee!! Van slapen komt dan ook vrij weinig want elk uur word je wakker van de doorligplekken. Klaarblijkelijk had niet iedereen er last van: één van onze mede trekkers snurkt zo hard dat hij sowieso het hele kampement wakker houdt. Maarrrrr, we slapen in een grot. Dat is bijzonder, bijzonder gaaf.

Moeder aarde

Nog even iets over dat gevoel van ontzag voor deze grot van 1.8 miljoen jaar. Wanneer je de leeftijd ervan beseft, dat er ooit een oceaan op deze plek was, dat er tot 2009 nog nooit een mens een voet binnen Hang En heeft gezet en deze grot ongestoord zo bizar groots kon worden, slechts door stromend water, dan voel je je heel nietig. Tegelijkertijd besef je je dat het behoorlijk triest is dat wij (de mensheid) deze aarde zo aan het vervuilen en verwoesten zijn in zo’n relatief kort tijdsbestek. De natuur heeft tijd nodig om te groeien, te bloeien en zulke prachtige dingen te laten ontstaan.

Vietnam, Saigon, Ho Chi Minh, Halong Bay, Hanoi, Da Lat, Phong Nha, Hoi An, Reizen, Reis, Vakantie, budget, tips, Hang En, Cave, Grot, Trekking, Oxalis, natuur

Dag II Hang En Cave Expedition (Oxalis) | Phong Nha National Park Vietnam

Nog meer moois

We staan (een beetje gebroken) op en zitten om 07:30 uur aan een uitgebreid ontbijt. Banana chocolate pancakes, springrolls, wentelteefjes, dragonfruit…teveel om op te noemen en allemaal even lekker. Na het ontbijt is het tijd om de andere kant van de grot te ontdekken: We klauteren aan de achterzijde van het kamp omhoog via enorme rotsblokken. Halverwege kunnen we een aantal mooie foto’s schieten van onze “camping”. Daarna krijgen we een uitgebreide rondleiding in de ‘buik’ van de grot. Hier bevinden zich fossielen van miljoenen jaren oud, rotsformaties, en een soort kalkterrassen. Het is donker en mysterieus en wauw! We waden verder door de rivier die deze grot heeft gevormd tot het indrukwekkende geheel dat het nu is. Na een beklimming van wederom een 30 meter hoge rotspartij staan we oog in oog met de derde entree. En deze is minstens zo ontzagwekkend als de andere: Alsof je het paradijs voor de 100e keer binnenstapt. Er stroomt een rivier, er is een hoop groen, er zitten weet ik niet hoeveel vlinders. Man, ik ben intens gelukkig. Het is zo bijzonder!

Vooral als je je beseft dat er minder mensen in Hang En Cave zijn geweest en dit hebben mogen aanschouwen dan het aantal mensen dat ooit de top van de Mount Everest heeft bereikt (!).

De terugweg

Na een goed uur te hebben doorgebracht aan de voet van de entree, in en rond de rivier, wandelen we terug via een andere route, naar ons kampement. Hier eten we nog een snelle snack (lees: koekjes) alvorens we aan onze trekking van 11 km terug beginnen. We hebben geluk; bewolking tijdens het eerste stuk. Onze trekking guide heeft aardig de pas er in (prima) en voor ik het weet zijn we weer aangekomen bij onze steekvliegen spot voor de lunch. Er wordt beef Pho geserveerd en mango als toetje. Beetje jammer alleen dat er een vogel in mijn soep schijt.

Ik stink 

Het zwaarste wordt voor het laatst bewaard: 500 hoogtemeters en 1.7km naar boven. Heet joh! Volgens onze gids was het ‘koel’. Hij deed dit ook wel eens met 40 graden. Dat betekent om de vijf minuten stoppen om water te drinken en water over alle deelnemers heen gooien ter verkoeling. Water wordt uiteraard niet mee genomen voor de hele tocht. De crew is uitgerust met waterfilters waarmee ze het water uit de rivier filteren. Toch klimmen we wederom in een moordend tempo (zodat je er niet bij stil kunt staan hoe belachelijk hard je loopt, hoe warm het is en hoe erg je stinkt) naar boven en nog geen 40 minuten later heb ik een koud pilsje in mijn handen die gelijk naar mijn hoofd stijgt.

Geluk

Wat een ervaring, wat een tocht! Nadat we nog een uur met de bus terug naar Oxalis rijden in een lucht van oud zuur zweet, liggen er schone handdoeken voor ons klaar en kunnen we ons opfrissen. Intens gelukkig en rozig door mijn derde pilsje kijk ik met fris gewassen haartjes uit over de rivier waar waterbuffels van het ene eilandje naar het andere eilandje zwemmen. Ik slaap die avond bijzonder lekker.

Vietnam, Saigon, Ho Chi Minh, Halong Bay, Hanoi, Da Lat, Phong Nha, Hoi An, Reizen, Reis, Vakantie, budget, tips, Hang En, Cave, Grot, Trekking, Oxalis, natuur

Wat feitjes en handigheden

Wat Oxalis regelt

Je ontvangt een helm, een Petzl, handschoenen, dry-bag, plastic tas voor overige spullen die je aan de porter meegeeft (max. 3kg) en een waterfles. Zij nemen een water purifyer mee. Het water komt uit de rivier. Smaakt een beetje naar aarde maar ik ben er niet ziek van geworden. In de grot staat een één of twee persoonstent met een ‘kussen’, een slaapzak en een isolatiematje. En ben je niet in het bezit zijn van degelijke trekking schoenen? Ze hebben Cambodjaanse canvas legerkistjes (welke lijken op Paladiums maar dan steviger) te leen.

Verder gaan er liters hand sanitizer mee en in de grot staat zelfs zeep. WC papier is ook voldoende aanwezig en men heeft zelfs een toiletbril op de poepbak geplaatst (kan het echt niet anders noemen).

Het eten is fantastisch. Je hoeft geen honger te lijden. Enige is, wanneer  je een koffie slurper bent, neem je eigen koffie mee want die 3 in 1 zakjes zijn niet te haggelen. Verder delen de gidsen graag hun rijstwijn met je tijdens en na het avondeten, maar probeer je in te houden, het valt redelijk zwaar en je moet nog een behoorlijk stukje wandelen. Het laatste wat je wilt is een kater.

Wat jij moet regelen

Neem je eigen lakentje mee. Wat je van hen krijg ruikt gewoon echt niet lekker. En vergeet vooral niet lange sokken (over je kuiten) mee te nemen tegen bloedzuigers. Doe een shirt aan met lange mouwen ondanks de hitte. Dit vanwege de insecten (trust me). Je kunt je niet douchen. Je riekt, punt. Een pak baby wipes tegen de ergste stank is prettig. Je kleren worden ook niet echt droog in de grot, ook al hebben ze keurig een waslijntje opgehangen. Dus, wanneer je de volgende dag een fris gevoel wil hebben neem dan een extra setje kleding mee.

Vietnam, Saigon, Ho Chi Minh, Halong Bay, Hanoi, Da Lat, Phong Nha, Hoi An, Reizen, Reis, Vakantie, budget, tips, Hang En, Cave, Grot, Trekking, Oxalis, natuur

Waarom 260 euro per persoon als ik ook nog moet slapen in een tent?

Ik kan hier niet een volledige cost structure break down voor je neerzetten, maar zoals je misschien hebt kunnen opmaken uit bovenstaande tekst is het een behoorlijke organisatie en gaan er ontzettend veel mensen mee. Wanneer de groep uit zestien deelnemers bestaat is er tien man crew bij betrokken. Deze (mannen) moeten allemaal verzekerd en betaald worden voor de tocht. Jouw entree voor het park is ook vrij fors, alle maaltijden worden voor je verzorgd en je krijgt trekking spullen (helm, petzl, drybag etc) te leen van goede kwaliteit. En er moet natuurlijk ook nog een beetje winst gemaakt worden.